LA RUE – masses – the sound and the fury

With some 30 polyphonic masses, six Magnificats and fourteen motets, including six settings of the «Salve Regina», a collection of Lamentations and at least 24 secular works, La Rue was the most productive of composers associated with the choir. We have primary sources for many of his compositions thanks to the proximity of the Alamire Scriptorium, directed by Petrus Imhoff (a native of Nuremberg), later known in Flemish as Van den Hoven, the choir librarian from 1509; they are for the most part carefully-written choir books, sometimes exquisitely decorated.

La Rue’s personality also remains elusive; not even the slightest anecdote gives any hint, unlike the cases of Busnois, Isaac or Josquin. We only know from his epitaph that he was devout, charitable and “chaste and free of the sins of Venus” (castus et a Veneris crimine mundus). That may well be true, for La Rue made his name with sacred music and there is no trace of the frivolous, dubious or obscene texts which his contemporaries were wont to set amongst his secular songs. The melancholic tone prevalent in many of his pieces can best be understood as part of the representational politics of his last employer Margaret of Austria, who owed her powerful position as Regent of the Netherlands to her status as a double widow. Margaret consciously emphasised her widowed condition which permeated the whole court with an atmosphere of mourning and melancholy.  But there are certainly other aspects to La Rue’s music.

apple music


LA RUE – masses – the sound and the fury

the sound and the fury

fb 2102372
1 CD
EAN 4260307433628

released in February 2021


LA RUE – masses 2 – the sound and the fury

Pierre de La Rue   (c. 1460 – 1518)

Missa Ave Sanctissima Maria   a 6
Missa O salutaris hostia a 4

sleeve notes

Pierre de la Rue and the world of the Hapsburg Burgundian court chapel

Pierre de La Rue was probably born around 1452 in Doornik / Tournai in what is now Belgium. His father Jehan worked as a book illustrator there; his mother, Gertrude de la Haye, also came from Tournai. Both were common family names in the 15th century. We may assume that Pierre’s education, particularly as a musician, began with his becoming a chorister of the city’s famous cathedral. As such, he would have assumed the tonsure like all other choristers. If this were indeed the case, then it represented the first decisive stage of his life, since he finally ended up as a deacon; apparently La Rue was never ordained as a priest. From the first mention of his name as a singer we may deduce that La Rue belonged to the emperor Maximillian’s Hapsburg Burgundian court chapel in the Netherlands around 1492; from 1495 the chapel resorted to his son Philipp. Since the composer was some forty years old by then and a position as musician in service to the Hapsburgs was reserved for only the best, we must ask ourselves where La Rue might possibly have passed the previous twenty years. This question may be partly answered by taking a closer look at the political and linguistic situation of the southern Netherlands at the time. Although Doornik / Tournai was a French free city, it was partly surrounded by areas falling under the jurisdiction of the Count of Flanders (i.e. the Duke of Burgundy); moreover, it lay on the linguistic border of the French and Flemish speaking areas. It may thus be assumed that its inhabitants were familiar with Flemish. Thus from 1469-70 we find a «Peteren van der Straten» as a tenor at St. Goedele Church in Brussels, a «Pieter van der Straten» sang in St. Jacob’s church in Ghent between 1471-1472 and the same name appears from May 1472 to early 1473 in the accounts of Onze Lieve Vrouw church in Niewpoort on the Channel coast. Thereafter this name reappears from 1489 to early 1492 in the accounts of Onze Lieve Vrouw in ‹s Hertogenbosch (in today’s Brabant province of the Netherlands) with the remark that the new tenor came from Cologne. Since «van der Straten» is a Flemish translation of the French «de La Rue», it is taken for granted today that the two names denote one and the same person. Yet this possibility remains a hypothesis; no compostions by La Rue survive under the name of the tenor Van der Straten. If La Rue had sought a position at court in order to put an end to his unsettled life as a singer, he was soon to learn better. After Maximillian’s continual movements in the early 1490’s, Archduke Philipp undertook an extensive journey to the northern parts of the Netherlands in 1497, with some fourteen singers of the «Grand chapelle» always making up an important part in the entourage. Two journeys to Spain followed, in 1501-1503 and in 1506, to the home country of Philipp’s wife Juana who inherited the throne of Aragon and Castile from 1500. The first voyage went through France, with the choir performing in St. Denis, Paris and Orléans amongst other places; in Blois they even sang together with Louis XII’s choir. The second Spanish voyage, this time by sea, began dramatically: a storm damaged the fleet, forcing the whole company to land in England where the necessary repairs were carried out. As guests of King Henry VII, they visited Salisbury, Exeter and Windsor Castle. Having arrived in Spain at last and following difficult negotiations with his father-in-law, King Fernando of Aragon, about his wife’s exercising of her rights as Queen of Castile, Philipp died unexpectedly in Burgos on 25th September. Since Juana was mentally unable to cope with this loss and unfit to take over the direction of the royal household, the whole company was soon to break up, with some deciding to make the return journey at their own risk. By 1508, even the singers who had remained in Spain had returned to Flanders; until then, at Juana’s request, they had sung the daily Officium defunctorum in memory of her late husband. The accounts for outstanding renumeration list La Rue as Premier chapelain, i.e. as the person having primary responsibility for the choir. La Rue enjoyed a more peaceful existence as second in command of the singers in the choir of Philipp’s oldest son, the underaged Charles, who grew up with some of his siblings in the custody of his aunt Marguerite in Mechelen and Brussels. On coming of age, Archduke Charles introduced himself extensively throughout the land as the new ruler. When his Spanish grandfather died a year later and Charles made off swiftly for Spain in order to secure the throne of Aragon, La Rue asked permission to retire and withdrew to Kortijk where he benefitted from a sinecure as a cathedral canon for many years. At his death in 1518 his estate was estimated to be worth about ten years’ choir salary. His will, which still survives, gives the executors detailed instructions as to the use and distribution of his assets. With some 30 polyphonic masses, six Magnificats and fourteen motets, including six settings of the «Salve Regina», a collection of Lamentations and at least 24 secular works, La Rue was the most productive of composers associated with the choir. We have primary sources for many of his compositions thanks to the proximity of the Alamire Scriptorium, directed by Petrus Imhoff (a native of Nuremberg), later known in Flemish as Van den Hoven, the choir librarian from 1509; they are for the most part carefully-written choir books, sometimes exquisitely decorated. Since such specimens could be ordered or were sent out to various princely choirs and religious institutions throughout Europe as gifts from the Hapsburgs, La Rue’s name was widely known even during his own lifetime. Thus his compositions appear in several hundred manuscripts and printed copies from the 16th century. The oldest can be dated from around 1500, and since the music printer Petrucci in Venice published a collection including five of his masses as early as 1503, it is very likely that some of them may have been from the late 15th century. Maybe his first «L’homme armé» mass was even written when the choir still belonged to Maximillian. The dating of the surviving Alamire manuscripts make it clear that La Rue had already composed at least ten masses by 1505. New masses only appear after about 1510, but the earliest sources for some fifteen of them date from after 1515. We may deduce that La Rue was apparently less productive during the period of his long voyages, only enjoying richly productive years after his second stay in Spain. Two thirds of the sum total of his masses show that the choir had a distinct function during the various daily devotions, as they are all related in some way or another to Gregorian chants used during the course of the liturgical year. The popular song «L’homme armé» is employed twice as cantus prius factus and the Flemish song «Tandernaken» («Te Anderlecht») once. We know of only one mass of his using a secular composition of an older contemporary as its basis: the then widely-known Villancico «Nunca fue pena mayor» by Juan Urrede (Johannes Wreede). Three of his later masses rework some of his own compositions: the chansons «Tous les regretz», «Incessament mon pauvre cueur lamente», and the six-part motet «Ave, sanctissima Maria». This motet had a very particular structure; only three voices are notated and the three other voices have to repeat the same melody a few measures later a fourth higher. Thus the composition gradually develops out of the alternation of three-part phrases in self-imitation into an emphatic six parts on the words «Ora pro me Jesum dilectum tuum et libera me ab omnibus malis». The sources show that both the motet and the related mass «Ave, sanctissima Maria» date from the last years of La Rue’s time in the choir. In this mass, La Rue takes the motet’s canonic six-part texture and repeats or reworks the different phrases into larger sections. Whereas the beginning of the Credo is still an almost identical repetition of the motet’s nine opening measures, the first Kyrie (with sixteen measures) as well as the first nineteen measures of the Gloria and the first twenty-nine measures of the Sanctus all display considerably new treatment of this material. At the opening of the second Agnus Dei, recollections of these measures support an additional melody with the words «O dulcis amica mea, rosa vernans atque decora» in the two upper voices. Again, the six-part mass is entirely based on the strict repetition of only three notated voices. Even the contrasting, two-part intermezzi «Qui tollis peccata mundi» of the Gloria, the «Crucifixus» and «Et resurrexit» of the Credo, as well as the «Pleni sunt coeli» and the four-part Benedictus are constructed as canons. La Rue’s Mass «O salutaris hostia», which was probably written around the same time, is a comparable tour de force. Although this composition is not based on any apparent Gregorian chant, the name points to its use in the Corpus Christi liturgy. Only one voice is notated, but it develops into a four-part composition through the indications of various transposed imitations of this voice. Although in his masses La Rue at times conceives the voices as canons, these two highly-inspired works surely embody the apogee of structuralism in Flemish-Burgundian composition of the late middle ages and are the equivalent in sound to the late-flowering «Schelde» gothic style in the Netherlands.
Jaap van Benthem


Pierre de la Rue und die Welt der habsburgisch-burgundischen Hofkapelle

Pierre de La Rue wurde möglicherweise um 1452 in Doornik / Tournai im heutigen Belgien geboren. Dort arbeitete sein Vater Jehan als Illuminator (Buchmaler); seine Mutter, Gertrude de la Haye, stammte ebenfalls aus Tournai. Im 15. Jahrhundert waren dort beide Familiennamen geläufig. Wir nehmen an, dass Pierres Ausbildung, besonders als Musiker, mit einer Verbindung als Chorsänger an der berühmten Kathedrale der Stadt anfing. Als solcher bekam er dann, wie dort alle Chorsänger, die Tonsur. Wenn so, dann war das die erste entscheidende Station seines Lebenslaufs, den er letztendlich als Diaconus beschließen sollte: zum Priester wurde La Rue anscheinend nie geweiht. Die erste Erwähnung seines Namens als Sänger lässt darauf schließen, dass La Rue ab etwa 1492 der burgundisch-habsburgischen Hofkapelle das Kaisers Maximilian in den Niederlanden angehörte; ab 1495 resortierte die Kapelle seinem Sohn Philipp. Weil aber der Komponist dann schon um die vierzig wäre, und eine Stelle als Musiker im Dienste der Habsburger nur den Besten vorbehalten war, müsste man sich fragen, wo sich La Rue in den vorhergehenden zwanzig Jahren aufgehalten haben könnte. Diese Frage lässt sich teilweise beantworten, wenn wir uns die damalige politische und sprachliche Situation der südlichen Niederlande näher anschauen. Obwohl Doornik / Tournai damals eine französische Freistadt war, wurde sie teilweise von Gebieten umgeben, die zur Jurisdiktion des Grafen von Flandern (also des Herzogs von Burgund) gehörten; darüber hinaus lag sie auf der Grenze der französischen und flämischen Sprachgebiete. Deshalb ist anzunehmen, dass ihren Einwohnern das Flämische nicht unbekannt war. So finden wir in den Jahren 1469/70 einen «Peteren van der Straten» als Tenor an der Sankt-Goedele-Kirche in Brüssel, singt ein «Pieter van der Straten» zwischen 1471 – 1472 in der Sankt-Jacobs-Kirche in Gent und erscheint derselbe Name ab Mai 1472 bis Anfang 1473 in den Rechnungen der Kirche Unsere Liebe Frau in Nieuwpoort an der Kanalküste. Danach finden wir diesen Namen erst ab 1489 bis Anfang 1492 in den Rechnungen der Bruderschaft von Unserer Lieben Frau in ’s Hertogenbosch (in der heutigen niederländischen Provinz Brabant), erstmals mit der Bemerkung, dass der neue Tenor aus Köln angereist kam. Weil das flämische «van der straten» eine Übersetzung des französischen «de la rue» ist, wird heute angenommen, dass beide Namen dieselbe Person bezeichnen. Dennoch bleibt diese Möglichkeit eine Hypothese; es sind uns keine Kompositionen von La Rue unter dem Namen des Tenors Van der Straten überliefert worden. Sollte La Rue sich eine Stelle am Hof gewählt haben, um so seinem unsteten Leben als Sänger ein Ende zu machen, dann wurde er bald eines Besseren belehrt. Nachdem Maximilian in den frühen neunziger Jahren andauernd unterwegs war, folgt 1497 eine ausführliche Reise des Erzherzogs Philipp in den nördlichen Teil der Niederlande, wobei die Grand chapelle mit etwa vierzehn Sängern als wichtiger Teil der Repräsentation immer in Anspruch genommen wird. In den Jahren 1501 – 1503 und 1506 folgen zwei Reisen nach Spanien, woher Philipps Gemahlin Juana stammt, die ab 1500 Erbin der Krone Aragons und Kastiliens ist. Die erste Reise führt durch Frankreich, wobei die Kapelle u. a. in St. Denis, Paris und Orléans zu hören ist; in Blois singt sie sogar zusammen mit der Kapelle Ludwigs des XII. Die zweite Spanienreise, über See, fängt dramatisch an: Ein Sturm beschädigt die Flotte und zwingt die ganze Gesellschaft, in England zu landen, damit die notwendigen Reparaturen durchgeführt werden können. Als Gast des englischen Königs Henry VII besucht man Salisbury, Exeter und Windsor Castle. Nach letztendlicher Ankunft in Spanien und schwierigen Verhandlungen mit seinem Schwiegervater, König Fernando von Aragon, über die Wahrnehmung der Rechte seiner Frau als Königin von Kastilien, stirbt Philipp unverhofft am 25. September in Burgos. Weil Juana geistig unfähig ist, diesen Verlust zu überwinden und den Hofstaat vernünftig zu übernehmen, befindet sich die Gesellschaft bald in Auflösung, wobei mancher sich entschließt, die Rückreise auf eigene Gefahr zu unternehmen. Schließlich kehren 1508 auch die noch in Spanien verbliebenen Sänger nach Flandern zurück; bis dahin hatten sie auf Wunsch Juanas täglich das Officium defunctorum im Angedenken an ihren Gatten gesungen. Die Abrechnung der noch ausstehenden Honorare listet La Rue als Premier chapelain, also als Erstverantwortlichen ihrer Kapelle, auf. Ruhigere Zeiten erlebt La Rue als zweiter in der Rangordnung der Sänger in der Kapelle von Philipps ältestem Sohn, dem minderjährigen Karl, der mit einem Teil seiner Geschwister in der Obhut seiner Tante Margarete in Mechelen und Brüssel aufwächst. Sobald aber Erzherzog Karl Anfang Januar 1515 mündig erklärt ist, präsentiert er sich überall ausgiebig als der neue Landesherr. Als ein Jahr später sein spanischer Großvater stirbt, und Karl sich bald danach nach Spanien aufmacht, um sich auch die Krone von Aragon zu sichern, bittet La Rue um seine Entlassung und zieht sich nach Kortrijk zurück, wo er als Domherr der Kathedrale eine langjährige Pfründe besaß. Nach seinem Tode in 1518 stellt man sein Vermögen auf etwa zehn Jahreseinkommen in der Kapelle fest. Sein erhalten gebliebenes Testament gibt dessen Vollstreckern detaillierte Anweisungen zur Anwendung und Verteilung seines Vermögens. Mit etwa 30 polyphonen Messen, sechs Magnificat und vierzehn Motetten, darunter sechs Salve Regina, einer Sammlung Lamentationen und mindestens 24 weltlichen Werken war La Rue der produktivste mit der Kapelle verbundene Komponist. Dank des in der Nähe des Hofes aktiven Alamire-Scriptoriums, geleitet von dem ursprünglich aus Neurenberg stammenden Petrus Imhoff, später auf flämisch Van den Hoven genannt und ab 1509 Bibliothekar der Kapelle, haben wir für manche seiner Kompositionen erstrangige Quellen: überwiegend sorgfältig geschriebene Chorbücher mit manchmal exquisiten Malereien. Weil solche Exemplare auf Bestellung oder als Geschenk der Habsburger von mehreren fürstlichen Kapellen und religiösen Institutionen in ganz Europa erworben wurden, war La Rues Name schon zu Lebzeiten weit bekannt. So findet man in einigen Hunderten von Handschriften und Drucken des sechzehnten Jahrhunderts seine Kompositionen. Die ältesten Überlieferungen sind um 1500 zu datieren, und weil schon 1503 der Musikdrucker Petrucci in Venedig eine Sammlung mit fünf seiner Messen herausgibt, liegt es auf der Hand, dass einige davon möglicherweise noch aus dem späten 15. Jahrhundert stammen. Vielleicht entstand seine erste «L’homme armé»-Messe sogar schon, als die Kapelle noch Maximilian gehörte. Die Datierung der uns überlieferten Alamire-Handschriften macht klar, dass La Rue um 1505 schon mindestens zehn Messen komponiert hat. Erst ab etwa 1510 erscheinen wieder neue Messen in den Manuskripten, aber für etwa fünfzehn dieser Messen sind die frühesten Quellen erst nach 1515 zu datieren. Man könnte daraus schließen, dass La Rue in den Perioden der großen Reisen anscheinend weniger produktiv war, und wohl erst nach dem zweiten Aufenthalt in Spanien sehr produktive Jahre erlebte. Dass die Kapelle während der unterschiedlichen täglichen Andachten eine ausgeprägte Funktion hatte, zeigen zwei Drittel der Gesamtzahl seiner Messen, die alle in irgendwelcher Weise auf gregorianische Gesänge, die im Laufe des Kirchenjahres gesungen werden, Bezug nehmen. Zweimal ist das bekannte Lied «L’homme armé» als cantus prius factus verwendet und einmal das flämische Lied «Tandernaken» («Te Anderlecht»). Wir kennen von ihm nur eine Messe, in der eine weltliche Komposition eines älteren Zeitgenossen als Ausgangspunkt verarbeitet wurde: das damals weitverbreitete Villancico «Nunca fue pena mayor» von Juan Urrede (Johannes Wreede). Drei seiner späteren Messen verarbeiten eigene Kompositionen: die Chansons «Tous les regretz», «Incessament mon pauvre cueur lamente», und eine sechsstimmige Motette «Ave, sanctissima Maria». Diese Motette hat eine besondere Struktur: Nur drei Stimmen sind notiert, drei andere Stimmen sollen dieselbe Melodie nach einigen Takten um eine Quarte höher wiederholen. So entwickelt sich die Komposition aus einer Abwechslung von sich imitierenden dreistimmigen Phrasen allmählich zu einer emphatischen Sechsstimmigkeit auf die Worte: «Ora pro me Jesum dilectum tuum et libera me ab omnibus malis». Auf Grund ihrer Quellen stammen sowohl die Motette als auch die daraus entwickelte Messe «Ave, sanctissima Maria» aus den letzten Jahren von La Rues Aktivität in der Kapelle. In dieser Messe übernimmt La Rue die kanonische Sechstimmigkeit der Motette und wiederholt oder verarbeitet ihre unterschiedlichen Phrasen zu größeren Absätzen. Ist der Anfang des Credo noch eine fast identische Wiederholung der neun einleitenden Takte der Motette, so sind schon das erste Kyrie mit sechzehn Takten sowie die ersten neunzehn Takte des Gloria und die ersten neunundzwanzig des Sanctus erhebliche Neubearbeitungen dieses Materials. Am Anfang des zweiten Agnus Dei unterstützen Reminiszenzen dieser Takte eine hinzugefügte Melodie mit den Worten «O dulcis amica mea, rosa vernans atque decora» in den beiden Oberstimmen. Wiederum ist die sechsstimmige Messe völlig auf strikte Wiederholung von nur drei notierten Stimmen basiert. Auch die kontrastierenden zweistimmigen Intermezzi «Qui tollis peccata mundi» im Gloria, das «Crucifixus» und «Et resurrexit» im Credo, sowie das «Pleni sunt coeli», und das vierstimmige Benedictus sind als Kanon entworfen. Eine vergleichbare tour de force ist La Rues Messe «O salutaris hostia», die um dieselbe Zeit komponiert sein dürfte. Obwohl anscheinend keine gregorianische Melodie zu dieser Komposition vorlag, verweist ihr Name auf die Verwendung in der Liturgie an Fronleichnam. Diese Messe ist nur einstimmig notiert und wird mittels unterschiedlich transponierter Imitationen dieser Stimme zu einer vierstimmigen Komposition ausgebaut. Obwohl La Rue in mehreren seiner Messen die Stimmen teilweise als Kanons konzipiert, verkörpern diese beiden höchstinspirierten Kompositionen wohl den Höhepunkt des damaligen Strukturalismus im burgundisch-flämischen Komponieren des späten Mittelalters, sind sie dem Klang nach Äquivalente der Nachblüte der sogenannten «Schelde»-Gotik in den Niederlanden.
Jaap van Benthem


Kyrie, eleison.
Christe, eleison.
Kyrie, eleison.

Gloria in excelsis Deo
et in terra pax
hominibus bonae voluntatis.
Laudamus te,
benedicimus te,
adoramus te,
glorificamus te,
gratias agimus tibi
propter magnam gloriam tuam,
Domine Deus, Rex caelestis,
Deus Pater omnipotens.
Domine Fili unigenite, Jesu Christe,
Domine Deus, Agnus Dei, Filius Patris,
qui tollis peccata mundi,
miserere nobis;
qui tollis peccata mundi,
suscipe deprecationem nostram.
Qui sedes ad dexteram Patris,
miserere nobis.
Quoniam tu solus Sanctus,
tu solus Dominus,
tu solus Altissimus,
Jesu Christe,
cum Sancto Spiritu:
in gloria Dei Patris. Amen.

Credo in unum Deum,
Patrem omnipotentem,
factorem caeli et terrae,
visibilium omnium et invisibilium.
Et in unum Dominum Jesum Christum,
Filium Dei unigenitum,
et ex Patre natum ante omnia saecula.
Deum de Deo, lumen de lumine,
Deum verum de Deo vero,
genitum, non factum,
consubstantialem Patri:
per quem omnia facta sunt.
Qui propter nos homines,
et propter nostram salutem
descendit de caelis.
Et incarnatus est
de Spiritu Sancto
ex Maria Virgine,
et homo factus est.
Crucifixus etiam pro nobis
sub Pontio Pilato;
passus et sepultus est,
et resurrexit tertia die,
secundum Scripturas,
et ascendit in caelum,
sedet ad dexteram Patris.
Et iterum venturus est cum gloria
iudicare vivos et mortuos,
cuius regni non erit finis.
Et in Spiritum Sanctum,
Dominum et vivificantem:
qui ex Patre Filioque procedit.
Qui cum Patre et Filio
simul adoratur et conglorificatur:
qui locutus est per prophetas.
Et unam, sanctam, catholicam
et apostolicam Ecclesiam.
Confiteor unum baptisma
in remissionem peccatorum.
Et exspecto resurrectionem mortuorum,
et vitam venturi saeculi. Amen.

Sanctus, Sanctus, Sanctus
Dominus Deus Sabaoth.
PIeni sunt caeli et terra
gloria tua.
Hosanna in excelsis.
Benedictus qui venit
in nomine Domini.
Hosanna in excelsis.

Agnus Dei, qui tollis peccata mundi:
miserere nobis.
Agnus Dei, qui tollis peccata mundi:
miserere nobis.
Agnus Dei, qui tollis peccata mundi:
dona nobis pacem.